miércoles, 11 de diciembre de 2013

F.A.Q. Siats meekerorum

La rápida difusión de la información científica en internet es uno de los grandes logros de la comunicación y divulgación científica. Sin embargo, muchas de las comunicaciones que rondan la red contienen monstruos, bestias ocultas que parecen reflejar lo que en realidad se ha descubierto, pero que enmascaran la realidad tras un velo de ignorancia disfrazada de sapiencia. Estos monstruos generalmente proliferan sin intención y nacen de "buena fe". Los más recientes esperpentos atacaron a un nuevo dinosaurio carnívoro, dotándolo de características y comparaciones inválidas, se trata del terópodo Siats meekerorum.

Algunos de los medios que escriben sobre él son:

Entre otros más.

Ahora comencemos con las preguntas más frecuentes sobre este nuevo dinosaurio.


1. ¿Cómo se llama y qué significa su nombre?
R= Se llama Siats meekerorum y su nombre significa "monstruo come hombres de Meeker".
El nombre genérico atiende a un monstruo de la mitología del pueblo indígena Ute, del oeste de Estados Unidos. Por otra parte, el epiteto específico es en honor al geólogo estadounidense John Caldwell Meeker, quién legara un fondo para el estudio paleontológico en la zona donde se halló a Siats. El nombre específico también honrra a la viuda de Meeker y a su hija Lis Meeker, pues esta última fue voluntaria en la excavación del dinosaurio.

Reconstrucción de Siats meekerorum por el artista Jorge A. González.

2. ¿Cuáles son sus restos?
R= Un esqueleto incompleto.
El holotipo (FMNH PR 2716) incluye vértebras dorsales, lumbares y caudales, así como parte de la pelvis, la tibia izquierda y huesos de las patas traseras. A pesar de lo fragmentario del material, los restos son suficientes para establecer una nueva especie y relaciones de parentesco, dilucidadas a partir del análisis fino de las características anatómicas de cada conjunto de huesos.

Algunos elementos del holotipo de Siats. A la derecha, vértebras dorsales, lumbares y caudales. A la izquierda, fragmento de tibia (hueso alargado), huesos de la cadera y falanges. Barras de escala a 5 cm.

3. ¿Dónde se encontró y de cuándo data?
R= Se encontró en Utah (EUA) y datan del Cretácico tardío inferior, de hace unos 98.5 Ma.
El esqueleto parcial fue excavados de 2008 a 2010 en el miembro Mussentuchit, que representa la parte más joven de la Formación Cedar Mountain. Estos estratos están compuestos de lutitas (una roca sedimentaria derivada de arcillas, limos y materia orgánica) que están fechadas entre hace 98.37 ± 0.07 y 104.46 ± 0.95 millones de años. Siats fue descubierto en la parte alta de este miembro, lo que acerca su edad a los 98.5 Ma.

Columna estratigráfica de la Formación Cedar Mountain con su rango temporal aproximado. El miembro de la formación que contenía los restos de Siats aparece en gris obscuro hacia la parte superior de la columna.

4. ¿Era tan grande como Tyrannosaurus como los medios sugieren?
R= No, medía 9 metros.
El espécimen más grande conocido de Tyrannosaurus rex es el FMNH PR 2081, apodado Sue. Se trata de una colosal hembra que medía al rededor de 12.3 metros de largo y pesaba unas 8.4 toneladas. Existe otro espécimen de T. rex que sugiere que la especie podía crecer aún más, se trata del espécimen MOR 555, apodado T. rex de Wankel o "Rex demonio". Este espécimen medía unos 11.6 metros de longitud, pesaba al rededor de 6.3 toneladas y sólo tenía unos 18 años cuando murió. Lo interesante es que Tyrannosaurus alcanzaba la madurez sexual a esa edad, pero seguía creciendo hasta al rededor de los 26 años. En cambio, el holotipo de Siats representa a un individuo juvenil, que según los estimados cuando adulto alcanzaría unos 9 metros de longitud y unas 4 toneladas de peso, lo que lo coloca como el depredador más grande de su tiempo.

Siats meekerorum comparado con Sue, la Tyrannosaurus rex. Reconstrucción esquelética de Tyrannosaurus de Scott Hartman. Reconstrucción de Siats basada en la silueta de un pariente cercano, Australovenator modificado de T. Tischler.


5. ¿Era Siats el tercer depredador más grande de Norteamérica como dicen los medios?
R= Si, pero no.
Con sus 9 metros de largo Siats era superado en longitud por varios carnívoros norteamericanos como Saurophaganax maximus con 13 m, Tyrannosaurus rex con 12.3 m, Acrocanthosaurus atokensis con 12 m,  Allosaurus fragilis con 12 m, Torvosaurus tanneri con 12 m y Edmarka rex con 11 m aproximadamente. Sin embargo, muchos de estos saurios pesaban poco y es el peso lo que importa en cuanto a tamaño. Saurophaganax pesaba unas 3 toneladas, Allosaurus 2.3 toneladas, Torvosaurus 2.15 toneladas y Edmarka entre 3 y 4 toneladas (pero esto es un poco incierto debido a lo fragmentario de los restos). Lo que nos deja con el premio de oro para Tyrannosaurus con 6.8 toneladas, la plata para Acrocanthosaurus con 6.2 toneladas y el bronce para Siats con 4 toneladas.

La paleontóloga Lindsay E. Zanno explicando cómo se mide el tamaño en dinosaurios con el ejemplo de Siats durante la conferencia de prensa en la que se presentó al dinosaurio. Más fotos aquí.

Lo importante es que Siats no convivió con ninguno de estos carnívoros, sino que en su tiempo y hasta donde sabemos era el rey indiscutible de su entorno, colocándose como el sexto terópodo carnívoro más grande de Norteamérica.

Reconstrucción de Siats meekerorum depredando al iguanodóntido Eolambia caroljonesi. Barra de escala a 1 metro.

6. ¿Coexistía y competíacon los tiranosauroideos de aquél entonces?
R= No que se sepa.
Siats vivió durante el Albiano, una época en la cual los tiranosauroideos eran pequeños y seguramente consumían presas muy distintas a las de este gran depredador norteamericano, por lo que la presunta competencia no se hubiera producido. El equivalente es decir que los leones africanos compiten con los suricatos por las presas. Por otra parte, todos los tiranosauroideos conocidos de esta época y de antes son Asiáticos o Europeos. La única evidencia de parientes del T. rex habitando Norteamérica durante el Albiano procede de un único diente encontrado en sedimentos del la Formación Cloverly que datan de hace 108 ±0.2 Ma, esta evidencia es un poco débil pero señala la posible presencia de este grupo de carnívoros en el Albiano. Sin embargo, en la Formación Cedar Mountain sólo se han encontrado restos de deinonicosaurios ("raptores") como Deinonychus, Geminiraptor, Utahraptor y Yurgovuchia; restos de terópodos coelurosaurios como Nedcolbertia y Richardoestesia; así como restos de terizinosaurios como Falcarius y Martharaptor.

Siats meekerorum con una presa (posiblemente Eolambia) y dos pequeños tiranosauroideos hipotéticos. Arte de Julio Lacerda.

7. ¿Quiénes son sus parientes más cercanos?
R= Los gigantescos carcarodondosaurios.
Siats meekerorum pertenecía a una superfamilia de dinosaurios denominada Allosauroidea ("lagartos extraños") que contiene a los primeros depredadores gigantes entre los dinosaurios. Esta contenía diferentes grupos,  entre los cuales encontramos al clado Carcharodontosauria ("lagartos con dientes de tiburón"), que incluye en su mayoría depredadores gigantescos. Dentro de este grupo encontramos dos familias, Carcharodontosauridae y Neovenatoridae ("depredadores nuevos"). Esta ultima es a la que pertenece Siats. Su ubicación dentro de la familia es en el clado denominado Megaraptora ("grandes ladrones") que incluye a los últimos alosauroideos que existieron. Siats ocupa una rama basal dentro de este grupo al mismo tiempo que es uno de los más recientes, lo que indica que aún nos hace falta descubrir varios carnívoros en su linaje.

Distribución de Carcharodontosauria en espacio y tiempo. Note cómo Siats (en rojo) pertenece a la fauna del Cretácico "medio" y cómo en Norteamérica es el único de dos carcarodontosaurios y el último, antecedido por Acrocanthosaurus. Modificado de Zanno y Makovicky (2013).

8. ¿Qué hace tan impresionante a Siats meekerorum?
R= Que expande el rango temporal en el cual dominaron los Carcarodontosaurios.
Esto resultó ser bastante inesperado, pues se supone que Acrocanthosaurus atokensis era el último carcarodontosaurio en aquella región del mundo, esto hace que Siats expanda en al menos 8 millones de años el rango temporal de este grupo de depredadores. En otras regiones del mundo los carcarodontosaurios fueron los depredadores dominantes hasta el Campaniano y no formaron parte de los dinosaurios que vieron el fin de su era.

Reconstrucción de Siats meekerorum por la artista Vitaliy Melnik.

Lo más interesante es que Siats meekerorum representa la última radiación de un grupo de depredadores gigantes que vio su auge durante el Jurásico tardío y Cretácico temprano. Es un vestigio de épocas remotas, evidencia de que realmente sabemos muy, pero muy poco de la era de los dinosaurios y un fuerte recordatorio de que tenemos aún muchísimo que descubrir sobre los dinosaurios y su mundo.

FUENTE PRINCIPAL:
Zanno, L. E., & Makovicky, P. J. (2013). Neovenatorid theropods are apex predators in the Late Cretaceous of North America. Nature communications, 4.

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